Van een bedrijf dat twintig jaar geleden niet eens bestond, is Google op twee decennia uitgegroeid tot een mastodont die in ongeveer elk aspect van ons dagelijks leven opduikt. Hoe is Google zo kunnen groeien en wat drijft het bedrijf?

Begin 1996 hadden Larry Page en Sergey Brin, twee doctoraatsstudenten van Stanford, een goed idee. Ze bouwden een internetzoekmotor die websites rangschikt op basis van het aantal links dat er naar verwijst. Het werd de basis voor een eigen bedrijfje dat ze “Google” doopten. Dat bedrijf draait ondertussen meer dan 66 miljard dollar omzet en heeft 60.000 mensen in dienst. Edward Boute, Head of Google for Work, Belux ziet niet alleen het bedrijf maar ook het ICT-landschap in België veranderen.

Wat zijn nu de grote trends in ICT-land?
Je ziet dat ICT zorgt voor een heel “disruptieve shift” in heel veel sectoren. Niet alleen de sectoren waar je dat vaak over hoort, zoals reizen (met AirBnB) of taxi’s (met Uber), maar ook retailing, banking, tot zelfs gezondheidszorg en onderwijs toe. In al die sectoren staan dankzij de kracht van ICT en netwerken nieuwe jonge spelers op die het de gevestigde waarden heel moeilijk maken. En die gevestigde waarden zullen zich dus moeten wapenen om relevant te blijven. De gemiddelde leeftijd van een bedrijf in de S&P-500 (lijst van grootste, beursgenoteerde bedrijven, red.) was in 1957 75 jaar. In 2013 was het amper tien jaar. Zo snel kan het dus gaan.

 

Computerkracht wordt iets dat uit de muur komt en dat je afneemt van derde partijen

 

Hoe is die kracht van ICT en netwerken dan geëvolueerd?
Wel, honderd jaar geleden hadden alle grote bedrijven nog hun eigen elektriciteitscentrale, waar ze zelf stroom maakten. Nu zitten veel bedrijven nog met een eigen serverpark. Dat zal ook verdwijnen. Computerkracht wordt iets dat uit de muur komt en dat je afneemt van derde partijen. Heb je veel nodig, verbruik je veel, heb je wat minder nodig, verbruik je minder, maar je hoeft je er voor de rest niks van aan te trekken. Om een voorbeeld te geven: ongeveer het complete serverpark van Snapchat draait op cloud-servers van Google. Die gasten verwerken elke dag 750 miljoen foto’s, maar hebben geen enkel eigen datacenter.

Google is vooral bekend van de zoekmotor, maar jullie doen ook nog héél veel andere dingen, waaronder een datacenter in Bergen. Waarom gaat die focus zo breed?
Ja, dat klopt, naast search, hebben we ook YouTube en Google Maps en Gmail en Android en ga maar door. Er zijn nu een zestal Google-producten die meer dan een miljard gebruikers hebben. Google is bijvoorbeeld ook eigenaar van Nest, de fabrikant van slimme thermostaten en rookmelders, we maken robots, we doen aan big data, we hebben zelfrijdende auto’s…En die brede focus vloeit eigenlijk voor uit onze missie: To organize the world’s information and make it universally accessible and usefull. We willen zoveel mogelijk informatie ontsluiten, zodat iedereen op de wereld er gebruik van kan maken. En elk product past op een of andere manier in die missie. Project Loon bijvoorbeeld, dat zijn gigantische ballonnen die Google wil gaan inzetten om internettoegang naar afgelegen gebieden te brengen of naar gebieden waar geen internet meer is na een natuurramp.

 

Wie bij Google faalt, krijgt applaus, dat is eigenlijk heel on-Belgisch

 

Jullie bedrijfscultuur stimuleert dat ook dat soort innovatie.
Oh, absoluut. Er werken nu zo’n 60.000 mensen voor Google, maar als er één ding is dat Brin en Page goed gedaan hebben, is het wel die innovatieve cultuur uit de begindagen behouden. Google is de laatste jaren heel hard gegroeid, maar het voelt nog altijd aan als een jonge start-up. Dat is ook een reden waarom onze focus zo breed gaat. Als ik een cool idee heb dat binnen de Google-missie valt, dan moet ik zelfs aan niemand toestemming vragen om dat idee verder te ontwikkelen. Elke Googler mag 20 procent van zijn tijd besteden aan een eigen project, iets waardoor hij gepassioneerd is en iets wat hem de moeite waard lijkt om aan te pakken. En daar zijn echt al geweldige dingen uit voortgekomen.

Wat bijvoorbeeld?
Gmail. Dat was een project van één ingenieur die daar mee begonnen is omdat hij een betere mailervaring wou hebben. En na een tijdje begonnen ook andere mensen daar aan mee te werken en zie nu. De zoeksuggestie: net hetzelfde verhaal. Als je in Google iets zoekt, zal de engine nadat je een paar letters hebt ingetikt zelf een suggestie geven. Dat was ook zo’n 20 procent-project. Maar er is bijvoorbeeld ook een Google-imker die onderzoek doet naar de grote bijensterfte in de wereld.

Wat doet Google precies in België en hoeveel mensen hebben jullie hier in dienst?
In België zijn we aanwezig op twee locaties, in dit Belgisch hoofdkwartier in Brussel en met een datacenter in Bergen. In Brussel werken een veertigtal mensen en die houden zich vooral bezig met business development, legal en policies. Dat eerste gaat vooral over hoe we de connectie kunnen maken tussen de Google-oplossingen en het Belgische bedrijfsleven en de Belgische consument. De twee andere zijn vooral gelinkt aan de EU-instellingen die we hier hebben. Maar iemands locatie, bepaalt niet altijd het werkgebied dat hij heeft. Ook vanuit Dublin en Nederland wordt de Belgische markt bediend door Belgen en omgekeerd hebben wij hier ook mensen die Europees werken.

 

Elk project dat we hebben, moet de zaken minstens tien keer verbeteren, de aspiraties zijn héél hoog

 

Google werkt ook nog volgens een ander mantra: “10 X-thinking”. Wat is dat precies?
Juist, dat wil eigenlijk zeggen dat wanneer we een probleem aanpakken, we de zaken tien keer proberen te verbeteren, of tien keer zo goed proberen te maken. Alles wat we doen moet echt resulteren in een enorme leap forward. Bij een gewoon bedrijf zijn ze tevreden als ze iets bijvoorbeeld tien procent beter heeft gemaakt. Wij gaan voor tien keer zo goed. De stap vooruit moet gigantisch zijn. De aspiraties zijn dus heel hoog, maar… je mag ook falen. Acht op de tien projecten falen en dat is prima. Want als maar twee op de tien zouden falen, zou dat betekenen dat we niet genoeg risico hebben genomen. En wie faalt mag ook op applaus rekenen, iets wat geweldig on-Belgisch is (lacht).

Wat veel mensen waarschijnlijk niet weten: Google is ook de grootste reclameverkoper ter wereld.
De omzet is nu iets van een zestig miljard en 90 procent daarvan komt uit advertenties, ja. Vooral via de zoekmotor en YouTube. Het leuke is dat bij het begin van search of het begin van YouTube, we eigenlijk niet wisten hoe we daar iets aan konden verdienen. Zowel search als YouTube bestonden al vier of vijf jaar, vooraleer er reclame bij kwam. Veel bedrijven redeneren omgekeerd: eerst je afvragen of er wel genoeg advertenties kunnen gegenereerd worden en dan pas het product maken. Maar goed, als je natuurlijk diensten als Maps of Google Books of noem maar op, gratis wil blijven aanbieden, moet je natuurlijk ook een stroom van inkomsten hebben om dat allemaal te betalen.

Hoe zou de wereld er uit gezien hebben als Page en Brin niet hun idee voor die zoekmotor zouden gehad hebben?
Heel anders waarschijnlijk (lacht). Nu, Page en Brin zijn niet enigen, he. Elon Musk (van Tesla, red.) is ook zo iemand die niet alleen droomt, maar het ook doet en de guts heeft om dingen door te duwen en de wereld te veranderen. En zoals ik al zei, hun grote sterkte is ook dat ze de bedrijfscultuur bij Google hebben weten te behouden. We zijn vorig jaar gegroeid van 50.000 naar 60.000 medewerkers. Om een idee te geven: dat is één volledige Facebook er bij. Maar de fun en de autonomie die ze medewerkers geven, zijn gebleven.