De geboren en getogen Antwerpenaar Dries Buytaert is het aan het maken in de Verenigde Staten. Zijn vijf jaar oude bedrijf Acquia, dat ondersteuning, hosting en andere diensten rond de opensourcesoftware Drupal aanbiedt, wordt door het invloedrijke zakenblad Forbes tot de top 100 van de meest beloftevolle bedrijven gerekend.

Volgens de zakenkrant De Tijd bent u qua succes een soort Vlaamse Marc Zuckerberg, de oprichter van Facebook.
“Het is een eer om met één van de meest succesvolle en invloedrijke jonge IT-ondernemers vergeleken te worden. Maar ik doe dat liever niet. Ieder heeft zijn eigen verhaal.”

Wat maakt een ondernemer succesvol?

“Er is geen specifieke verzameling van skills. Vaak draait het om de juiste visie, bij sommigen is charisma doorslaggevend. Anderen zijn technisch zeer sterk. Wat ze gemeenschappelijk hebben is een passie voor hun ideeën en het feit dat ze risico’s durven te nemen. Er zijn veel mensen met goede ideeën, maar de meerderheid waagt het niet.”

Verklaren die factoren het succes van Acquia?
“Het is niet eenvoudig een succesvol bedrijf als Acquia uit te bouwen. In mijn hoofd zijn de mensen, het team cruciaal. Dat geldt voor de producten van engineering tot de go-to-market-strategie. Het juiste team komt met een nieuw product op de proppen als het eerste niet aanslaat.”

 

Het is een eer om met één van de meest succesvolle en invloedrijke jonge IT-ondernemers vergeleken te worden

 

In hoeverre bent u nog altijd actief binnen de Drupal Community?
“Ik ben projectleider van Drupal op technisch en strategisch vlak. The buck stops with me. Ons succes kun je vergelijken met Acquia, in die zin dat het ook hier om de juiste mensen draait.”

Zijn jullie geen concurrenten van elkaar?
“We noemen elkaar frenemies. We concurreren voor klanten. Tegelijk zijn er duizenden bedrijven gebouwd op Drupal. Als het systeem faalt, is het gedaan voor ons allemaal.”

Wat was het verkoopargument om 30 miljoen dollar op tafel te krijgen?
“De investeerders willen geld zien. Ze zien een gezond bedrijf dat een grote kans op een stevige financiële return biedt. Het gaat hen niet om de technologie. Ze geloven in het verhaal. Misschien zit er de komende twee jaar een beursgang in, maar we weten nog niet wanneer.”

Volgens Bart Becks, een ander notoir IT-ondernemer, gaat er te weinig Belgisch durfkapitaal naar start-ups in de sector.
“Onze eerste kapitaalronde genereerde 7 miljoen dollar. In België ligt het bedrag voor zo’n bedrijven tussen 1 en 3 miljoen euro. Hier is het zogenaamd smart money. De connecties en ervaring spelen ook mee. In de VS hebben meerdere ondernemers grote bedrijven gebouwd. Hier is de afzetmarkt automatisch groter. Met Acquia ondersteunen we trouwens voornamelijk grote bedrijven.”

Dries Buytaert

 

De investeerders willen geld zien, ze zien een gezond bedrijf dat een grote kans op een stevige financiële return biedt

 

U bent een believer in technologie, maar u tweette een maand geleden: ‘bad day in history: first working 3D printed gun’.
“Ik noem technologie ‘agnostisch’. Er zijn voor- en nadelen aan verbonden. Neem Facebook: vanuit Boston volg ik wat vrienden en familie in België doen. Tegelijk zijn er nadelen op het vlak van privacy. Zo gaat het ook met het 3D-printen. Je kunt een nieuw stuk oor of een prothese ontwerpen, maar ook wapens maken.”

Geldt dat ook niet voor Drupal?
“Drupal is populair in de non-profit sector. Greenpreace, Amnesty International, Artsen Zonder Grenzen… Al deze NGO’s werken met ons systeem. Natuurlijk wordt het ook gebruikt voor minder goede doeleinden. Maar de fouten liggen bij de mensen, niet bij de technologie.”

In hoeverre is opensource software belangrijk in de trend naar open data van overheden?
“Open API (application programming interface, een verzameling definities waardoor een programma met een ander kan communiceren, nvdr.) en open data, vrij beschikbare informatie, hebben op zich niks te maken met opensource. Maar cultureel is er veel overlapping. Redelijk wat Open Goverment is met Drupal gebouwd. Dit leidt tot meer transparantie en participatie.”

Dat geldt ook voor netneutraliteit, dus dezelfde snelheid voor iedereen op de digitale autostrade?
“Mensen in de opensource community zijn zich daar zeer sterk van bewust. Vroeger kostten goede websites 100.000’en euro’s. Dat waren gesloten systemen met hoge licentiekosten. Opensource heeft webontwikkeling zeer toegankelijk gemaakt voor veel mensen. Het sluit direct aan bij netneutraliteit.”

 

Drupal heeft de reputatie om één van de voorlopers op het web te zijn, speciaal op het vlak van nieuwe technologie

 

Wat betekent het hele mobiele gebeuren voor jullie?
“De context van de gebruiker is belangrijker dan het mobiele: mensen willen de juiste info op de juiste moment, vaak nu (lacht) en op de juiste plaats, dat is dan meestal de gsm. Drupal ondersteunt elke vorm van mobiele technologie. De toekomst van het web is meer dan het mobiele. Gepersonaliseerde info is goud waard. De intenties van de gebruikers tellen. Het is daarom even belangrijk om een bestaande site mobiel te laten werken als enkel native apps op de smartphone te hebben.”

Wat is een typisch voorbeeld hiervan?
“eCommerce-webwinkels moeten automatisch rekening houden met het weer. Promoot je een T-shirt of winterjas? De context brengt het gedrag van de gebruiker, zijn intenties, zijn koopgedrag in het verleden, de locatie, geografie en temperatuur allemaal samen.”

Dries Buytaert

Dus u maakt ook gebruik van Big Data?
“Big Data helpt bij het personaliseren en bijhouden van gebruikersgedrag. Enkel zo kun je dat allemaal in real-time verwerken. We helpen onze klanten bij hun user experience management. Amazon doet dit nu al zeer goed. Het is daarom een miljardenbedrijf geworden. Met Drupal willen we iets vergelijkbaars voor iedereen scheppen. Elk bedrijf gaat naar het web. Dit gaat over het verkopen van producten, maar ook over overheden, die beter willen interageren met de burger door open data, open api’s ter beschikking te stellen.”

Waar staat Drupal en/of Aquia over vijf jaar?
“Ik hoop dat Acquia zijn leidersrol in de toekomstige ontwikkeling van het web kan waarmaken. We willen goede ervaringen voor de eindgebruikers creëren. Drupal heeft de reputatie om één van de voorlopers op het web te zijn, speciaal op het vlak van nieuwe technologie. Er zijn nog veel slechte sites op oude systemen of met de hand gebouwd. Daar kunnen we nog een handje bij toesteken.”