In samenwerking met

Bart Grimonprez, expert prototyping Howest en mede-organisator Prototyping Beurs 2016 (Kortrijk Xpo)

3D-printing is een verzamelnaam geworden voor alles wat laagsgewijs opgebouwd wordt van nul en computergestuurd is. Sinds een jaar of vijf is er een grote opmars op vlak van bekendheid, verscheidenheid aan machines en vooral toepassingen.

Terwijl enkele jaren geleden het de opdracht was om de mogelijkheden van het 3D-printen in de verf te zetten, duiden we nu nagenoeg vooral op de beperkingen van deze “nieuwe” additive manufacturing technologieën als antwoord op de hype die errond ontstaan is. “Nieuw” want op zich bestaat 3D-printing commercieel sinds begin jaren ’90. Het zijn de recentere performantere machines en vooral materialen die de huidige opmars verklaren. 3D-printing omvat machines in prijsklasses van drie tot zes cijfers: industriële tot eerder thuistoepassingen, met een brede range van materialen.

Elke gram telt
Vanwege de hype, die stilletjes aan wel weer afgevlakt geraakt tot een werkbaar niveau, wordt vaak alles samen in één adem vermeld. Dat in plaats van te kijken naar interessantere niches waar het écht om draait, zoals erg lichte holle onderdelen voor vliegtuigen of satellieten, waar elke gram telt. Of modellen van skeletonderdelen, gegenereerd met behulp van CT-scans en 3D-printing om een chirurg toe te laten een operatie te ‘oefenen’ en beter te plannen, vooraleer er maar één incisie gemaakt is.

 

Industriële 3D-printing zal niet alles overheersen, maar zijn plaats verdienen naast gekende alternatieven

 

Eigen plaats naast alternatieven
In ieder geval moet er voldaan zijn aan een typische eigenschap van 3D-printing om het de beste keuze te maken in een productieproces. Namelijk integratie van functies in één onderdeel tegenover te assembleren onderdelen die anders niet maakbaar zouden zijn als geheel. In vele andere gevallen zijn en blijven traditionelere productietechnieken economischer, sneller en een betere keuze. Om deze reden zal industriële 3D-printing niet alles overheersen, maar – terecht – zijn plaats verdienen naast gekende alternatieven.

3D-printer in de huiskamer
Aan het andere eind zien we de kleine, goedkope toestellen, voor de thuisgebruiker. In praktijk vinden die vaak ook hun weg naar bescheiden R&D afdelingen. Wellicht zien we in de toekomst wel een klein aandeel van plug&play toestellen in de hobbykamer verschijnen. Net zoals een goeie kleurenprinter voor foto’s heel betaalbaar is geworden.

Nieuwjaarscadeautjes uit de printer
Het idee dat iedereen alles zelf kan 3D-printen om een defecte knop aan je wasmachine te vervangen of een eigen cover voor je gsm te creëren, lijkt echter voorbij te zijn. Daarbij komt dat je de virtuele 3D-modellen als leek moet kunnen genereren. Een foto zelf afdrukken is maar echt interessant, als je ook weet hoe je een deftige foto kunt maken. Daarbij komt de vraag of het wel gezond is om een plastic verwerkend apparaat in je leefruimte te zetten. Maar om met nieuwjaar je familie een sleutelhanger te kunnen bezorgen met hun naam erop, kan een 3D-printer wel tellen.